We’re All Microgrids/ Todos Somos Microrredes

Peace Corps Response (PCR) story re-submitted to Washington, DC on Feb. 25, 2018.

Thich Nhat Hahn and Donald Trump helped clarify my resolve to spend a year of service in Mexico.  After working 30+ years in the energy field, I was especially attracted to an “Energy Market Specialist – Microgrids” job description supporting a research project at the Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica (INAOE, http://www.inaoep.mx/en/).  It looked like someone had designed a situation specifically for me and my experience.  My Peace Corps Response (PCR) application motto was “Let’s build a microgrid in Mexico and get the United States to pay for it.”

People of the United States have much to learn from the Mexican people, and vice versa. In the energy field, for example, Mexicans have acknowledged that human beings are creating climate change by burning fossil fuels, and they have adopted national goals to help mitigate that growing global problem (http://www.renewableenergyfocus.com/view/43775/mexican-energy-reforms-mexico-s-path-to-a-clean-economy/). The world-wide digital revolution offers a unique opportunity for Mexicans and North Americans to work together right now on developing smarter grids and microgrids that can help us all.

What is a microgrid, and why should people in the United States care?  Wikipedia offers background on the basic concepts at https://en.wikipedia.org/wiki/Microgrid.  I’ve also included a picture of me with a Goal Zero solar flashlight charging my iPhone – a great example of a small portable microgrid.

Photo by Lincoln Turner, PC Volunteer (2016-18).

Regardless of the size, a microgrid usually includes the following components:

  1. A source of renewable energy for generating electricity (e.g. from solar, wind, hydro, geothermal, etc.);
  2. An energy storage system, typically batteries;
  3. An inverter to convert the direct current (DC) electricity into alternating current (AC)
  4. A connection to the larger, centralized electric grid (e.g. the Comisión Federal de Electricidad or CFE in Mexico); and
  5. A back-up generator powered by fossil fuels, typically diesel.

A microgrid is especially valuable for providing uninterrupted power if and when the main grid goes down (e.g. during the recent earthquake in Mexico or hurricane in Puerto Rico).  Unlike the convenience of plugging into the closest electrical outlet, however, a microgrid must balance a wide variety independent variables (e.g. weather, battery capacity, costs of electricity and diesel, etc.).  More intelligent controls are needed to help microgrids be both efficient and economical.  That is exactly the kind of applied research, using artificial intelligence (AI) and robotics, that we’re doing at INAOE.

So how are we microgrids?  Human beings have many of the characteristics of an electric microgrid.  Regardless of our nationality, race, religion, gender or sexual orientation, we all need food derived from the natural environment (e.g. plants and animals, all dependent on solar, wind, water, etc.).  We each have a limited amount of energy that can be stored in our bodies, and we need help converting renewable resources into usable fuel for our bodies, minds and spirits.  We all need connections with our larger human grid through families, friends and communities.  And when we get sick, injured, robbed, sexually assaulted or otherwise violated, we also need back-up help from our social support systems (e.g. hospitals, police, fire departments, governments, etc.).

These similarities in electric and human microgrids give me hope for the future.  We clearly need to think, plan and act smarter if we really want to survive and thrive as human beings.  Developing more intelligent technology, however, is only part of the solution. Despite the popular temptation to isolate in a culture of fear and greed, building bridges across cultural divides offers more for more people.  Our Microgrid Project Team is also going on a US energy research trip in March to explore potentials for collaborating with colleagues at Texas Tech University’s National Wind Institute (https://www.depts.ttu.edu/nwi/) and the University of Arizona’s Tech Park (https://techparks.arizona.edu/).

My 2018 perspective is very different from 1969 when I first accepted a Peace Corps assignment in Africa.  The Langdon, North Dakota, draft board, however, had other priorities during the Vietnam War, and I was inducted into the U.S. Army.  That was a difficult 2-year experience, but I can have no regrets.  I began practicing yoga then, for example, riding a bicycle as my primary adult transportation, and courting my future wife.  This rare “do-over” opportunity now helps me serve in a way that is congruent with my values.  I’m especially grateful for getting to know so many kind and caring Mexican people, including my extended Huepa Family and INAOE coworkers.  This Peace Corps Response experience in Mexico has helped me feel more alive, energetic and creative – a good way to grow old gracefully.

Many former Peace Corps Volunteers, my daughter, Elea, and my wife, Jackie, all inspired me to volunteer for this microgrid assignment in Mexico.  The 2016 presidential election had a profound impact on many of us in the United States and around the world.  Disparaging political comments about our Mexican neighbors didn’t fit my world view, so I’m happy to be actively participating in a more constructive approach to international relations that I’m still learning from Thich Nhat Hahn’s example (https://en.wikipedia.org/wiki/Th%C3%ADch_Nh%E1%BA%A5t_H%E1%BA%A1nh).  I hope that my story might encourage others who can also contribute their positive energy to a more sustainable and humane global community.

Douglas David Crockett has a Master’s in Business Administration (MBA) degree with an energy management specialization and is a 70-year old retired energy manager from Tucson, Arizona.  He’s currently serving as a Peace Corps Response volunteer at INAOE in Tonantzintla, Puebla, Mexico.  Service entry date – Sept. 6, 2017, Close of service date – Sept. 5, 2018.  See more details on the “PUEBLOG – Aventuras en México” blog site (https://pueblog.me/) that his son, Tom, helped create.

Thanks to his Spanish tutor, Ana María Villalobos Santiago, for her translation help (below).

P-12 Microgrid Project Team (photo by Brenda Cervantes): Back row (left to right) – Dr. Eduardo Morales Manzanares, Master’s degree students René Parlange Chavarría and Ana Li Ona García, Dr. Alberto Reyes Ballesteros, and Dr. Luis Enrique Sucar Succar; Front row – Douglas David Crockett, Dr. Ansel Yoan Rodriguez Gonzalez (via Skype call), Alma Ríos Flores, and Dr. Pablo Hector Ibargüengoytia Gonzalez.


INAOE Yoga Class:  Human microgrids in Mexico meeting 3 days/week at 8:30 – 9:30 am and taught by Zuzeth Hernández Dávila (4th woman from the right).  Photo by me, a fellow yoga participant.

INAOE Yoga Clase: Microrredes humanas en México que se reúnen 3 días / semana a las 8:30 – 9:30 a.m. y son impartidas por Zuzeth Hernández Dávila (4ta mujer de la derecha). Foto de mí, un compañero participante de yoga.

Mobil Microgrids? It’s amazing how much you can transport and how far you can travel with renewable human energy and a bicycle. Ride on!

¿Microrredes móviles? Es increíble cuánto se puede transportar y qué tan lejos se puede viajar con energía renovable y una bicicleta. ¡Vamos adelante!

My Family: The extended Hugo & Paola Huepa Benitez Family is the ideal host family for me in Mexico. I have felt fully welcomed and integrated into their loving lives. We have 2 parents, 4 adult children, 6 grandchildren, 2 dogs, 2 cats, and an honorary uncle (that’s me), all living and working nearby.

Mi Familia:  La extensa familia de Hugo & Paola, Los Huepa Benitez, es la familia anfitriona ideal para mí en México. Me he sentido completamente bienvenido e integrado en sus vidas amorosas. Tenemos 2 padres, 4 hijos adultos, 6 nietos, 2 perros, 2 gatos y un tío honorario (ese soy yo), todos viviendo y trabajando cerca.

Todos Somos Microrredes

Thich Nhat Hahn y Donald Trump ayudaron a aclarar mi decisión de pasar un año de servicio en México. Después de trabajar más de 30 años en el campo de la energía, me atrajo especialmente una descripción del puesto de “Especialista en Mercado Energético – Microrredes” que apoya un proyecto de investigación en el Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica (INAOE, http://www.inaoep. mx/en/). Parecía que alguien había diseñado una situación específicamente para mí y mi experiencia. El lema de mi solicitud como Responsable de un Programa del Cuerpo de Paz (PCR) fue “Construyamos una Microrred en México y hagamos que los Estados Unidos paguen por ella”.

La gente de los Estados Unidos tiene mucho que aprender de los mexicanos, y viceversa. En el campo de la energía, por ejemplo, los mexicanos han reconocido que los seres humanos están creando el cambio climático mediante la quema de combustibles fósiles, y que han adoptado objetivos nacionales para ayudar a mitigar ese creciente problema global (http://www.renewableenergyfocus.com/view/43775 / mexican-energy-reformas-mexico-s-path-to-a-clean-economy /). La revolución digital mundial ofrece una oportunidad única para que los mexicanos y los norteamericanos trabajen juntos en este momento en el desarrollo de redes y microrredes más inteligentes que puedan ayudarnos a todos.

Entonces, ¿qué es una microrred, y por qué deberían importarle las personas en los Estados Unidos? Wikipedia ofrece una buena base sobre los conceptos básicos en https://en.wikipedia.org/wiki/Microgrid. También incluí una foto mía con una linterna solar Goal Zero carga mi iPhone, un gran ejemplo de una pequeña micro red portátil.

Independientemente del tamaño, una microrred generalmente incluye los siguientes componentes:

  1. Una fuente de energía renovable para generar electricidad (por ejemplo, de energía solar, eólica, hidráulica, geotérmica, etc.);
  2. Un sistema de almacenamiento de energía, típicamente baterías;
  3. Un inversor para convertir la corriente continua (CC) de electricidad en corriente alterna (CA);
  4. Una conexión a la red eléctrica más grande y centralizada (por ejemplo, la Comisión Federal de Electricidad o CFE en México); y
  5. Un generador de respaldo alimentado por combustibles fósiles, típicamente diesel.

Una microrred es especialmente valiosa para proporcionar energía ininterrumpida si y cuando la red principal se cae (por ejemplo, durante el reciente terremoto en México o un huracán en Puerto Rico). Sin embargo, a diferencia de la conveniencia de conectarse al tomacorriente eléctrico más cercano, una microrred debe equilibrar una gran variedad de variables independientes (por ejemplo, clima, capacidad de la batería, costos de electricidad y diesel, etc.). Se necesitan controles más inteligentes para ayudar a las microrredes a ser tanto eficientes como económicas. Ese es exactamente el tipo de investigación aplicada, usando inteligencia artificial (IA) y robótica, que estamos haciendo en INAOE.

Entonces, ¿cómo somos las microrredes? Los seres humanos tienen muchas de las características de una microrred eléctrica. Independientemente de nuestra nacionalidad, raza, religión, sexo u orientación sexual, todos necesitamos alimentos derivados del entorno natural (por ejemplo, plantas y animales, todos dependientes de la energía solar, eólica, acuática, etc.). Cada uno de nosotros tiene una cantidad limitada de energía que se puede almacenar en nuestros cuerpos, y necesitamos ayuda para convertir recursos renovables en combustible utilizable para nuestros cuerpos, mentes y espíritus. Todos necesitamos conexiones con nuestra red humana más grande a través de familias, amigos y comunidades.  Cuando nos enfermamos, lesionamos, hemos sido robados, abusados sexualmente o de otra manera violamos, también necesitamos ayuda de respaldo de nuestros sistemas de apoyo social (por ejemplo, hospitales, policía, departamentos de bomberos, gobiernos, etc.).

Estas similitudes en las microrredes eléctricas y humanas me dan esperanza para el futuro. Claramente necesitamos pensar, planificar y actuar de manera más inteligente si realmente queremos sobrevivir y prosperar como seres humanos. El desarrollo de tecnología más inteligente, sin embargo, es solo parte de la solución. A pesar de la tentación popular de aislarse en una cultura de miedo y codicia, construir puentes a través de divisiones culturales ofrece más para más personas. Nuestro equipo de proyecto de Microgrid también realizará un viaje de investigación energética de EE. UU. En marzo para explorar potenciales para colaborar con colegas en el National Wind Institute de la Universidad Tecnológica de Texas (https://www.depts.ttu.edu/nwi/) y la Tech Park de la Universidad de Arizona (https://techparks.arizona.edu/).

Mi perspectiva 2018 es muy diferente a la de 1969 cuando por primera vez acepté una misión del Cuerpo de Paz en África. La junta de reclutamiento de Langdon, Dakota del Norte, sin embargo, tenía otras prioridades durante la Guerra de Vietnam, y fui admitido en el ejército de EE. UU. Esa fue una experiencia difícil de 2 años, pero no me arrepiento. Comencé a practicar yoga entonces, por ejemplo, andar en bicicleta como mi principal medio de transporte para adultos y cortejar a mi futura esposa. Esta rara oportunidad de “rehacer” ahora me ayuda a servir de una manera que sea congruente con mis valores. Estoy especialmente agradecido por conocer a tantas personas bellas y cariñosas, incluyendo a mi familia extendida Huepa y compañeros de trabajo de INAOE. Esta experiencia como Responsable de un programa del Cuerpo de Paz en México, me ha ayudado a sentirme más vivo, energético y creativo – una buena manera de envejecer con gracia.

Muchos ex Voluntarios del Cuerpo de Paz, mi hija, Elea, y mi esposa, Jackie, todos me inspiraron para ofrecerme voluntariamente para esta asignación de microred en México. Las elecciones presidenciales de 2016 tuvieron un profundo impacto en muchos de nosotros en los Estados Unidos y en todo el mundo. Despreciar los comentarios políticos sobre nuestros vecinos mexicanos no encajaba en mi visión del mundo, por lo que estoy feliz de participar activamente en un enfoque más constructivo de las relaciones internacionales que todavía estoy aprendiendo del ejemplo de Thich Nhat Hahn (https://en.wikipedia.org/wiki/Th%C3%ADch_Nh%E1%BA%A5t_H%E1%BA%A1nh). Espero que mi historia pueda alentar a otros que también puedan contribuir con su energía positiva a una comunidad global más sostenible y humana.

Douglas David Crockett tiene un Maestría en Administración de Empresas (MBA) con especialización en administración de energía y es gerente de energía jubilado de Tucson, Arizona, con 70 años de experiencia. Actualmente se desempeña como voluntario de Peace Corps Response en INAOE en Tonantzintla, Puebla, México. Fecha de entrada al servicio – 6 de septiembre de 2017, fecha de cierre del servicio – 5 de septiembre de 2018. Vea más detalles en el sitio de blog “PUEBLOG – Aventuras en México” (https://pueblog.me/ ) que su hijo, Tom, ayudó a crear.  Gracias a su tutora de español, Ana María Villalobos Santiago, por su ayuda en la traducción.


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